Jan Van EyckLa pintura al óleo se conoce por este nombre debido a los aceites que se utilizan en su composición y en la elaboración de mezclas de otros colores, es decir el diluyente en muchos casos que se utiliza como en acuarela el agua.

En la Edad Media es cuando se empieza a utilizar esta técnica, al principio combinándola con la pintura al temple comprobando su rapidez de secado y más tarde sobre tabla. Es en la Edad Moderna cuando se empieza a usar sobre lienzo en bastidor de madera.

Los alquimistas investigaron diversas mezclas hasta dar con el aceite de linaza que al mezclarse con los pigmentos daba colorido y consistencia en el manejo del color.

En la historia de la pintura al óleo debe desecharse el referente de que había sido inventada por el pintor flamenco Jan Van Eyck, él utilizó el óleo con gran precisión, investigó esta técnica dentro de los convencionalismos lineales del temple, haciendo un dibujo detallado en una tabla cubierta de yeso y aplicando sucesivas capas de veladuras de óleo transparentes. En Italia, el pintor siciliano Antonello da Messina popularizó esta técnica de la que se aprovecharon los pintores del renacimiento. Los venecianos dieron el siguiente paso de pintar sobre lienzo con el que se conseguía una superficie mucho más grande y permitía además enrollarlo para facilitar el transporte y algunos artistas venecianos como Tiziano, por ejemplo ampliaron las posibilidades técnicas sobre la base de textura en la pintura con base de aceite. Otro significativo alcance fue la posibilidad de la novedosa técnica para lograr suaves transiciones entre valores, así como en el difuminado de las superficies, la perspectiva aérea desarrollada por Leonardo Da Vinci en La Gioconda.

La Mona LisaEl flamenco Pedro Pablo Rubens, pintor del barroco partió en muchos de sus trabajos del uso de una base oscura o neutra. Estos pintores se caracterizaban por hacer trabajos al directo (realizaciones de pintura al óleo con capas de gran vitalidad y mínimas correcciones. Rembrandt creó el método pictórico de la “grisaille” el que se convirtió en el  método académico en el siglo XVIII. El romanticismo halló mayor libertad técnica en la expresión al óleo, pues en este movimiento los bordes de las figuraciones, quedaban un tanto disueltas. En el impresionismo los pintores usaron esta técnica mucho más directa, llegando incluso a pintar al directo del tubo de óleo. En movimientos ulteriores hubo un intento mayor por primar la expresión en lugar de la corrección técnica, tales  fueron los casos del expresionismo y el neoexpresionismo.  Gran número de las producciones artísticas y producciones pictóricas del arte universal han sido realizadas con esta versátil técnica.

Las bases sobre las que se aplica el óleo son diversas, sin que por ello varíe su aspecto. Lo que si varía es la técnica de preparación de estas bases pues es muy distinto pintar sobre lienzo, tabla, fresco o cobre. A partir del siglo XVII con el arte barroco los pintores eligieron como soporte favorito de sus pinturas al óleo sobre lienzo, siendo este más práctico para la elaboración de grandes composiciones, que la tabla. De tal forma tomó importancia el material empleado por los artistas que se empezó a emplear la palabra lienzo u óleo en lugar de cuadro para designar las obras pictóricas.

Los avances de la química proporcionaron nuevos y brillantes pigmentos en el siglo XIX. La invención de los tubos plegables, queImpresionismo venían a sustituir a las bolsitas de tripa de carnero donde se guardaban los pigmentos hasta entonces, permitió a los pintores trabajar al aire libre copiando directamente de la naturaleza. Los aditivos químicos, que mantenían la pintura fresca, hicieron posible que se hiciera un mayor uso de los empastes.

Los impresionistas franceses aplicaban, directamente sobre el lienzo, una gran cantidad de pequeñas pinceladas de colores brillantes. Con el desarrollo de la pintura no figurativa en el siglo XX, los pintores han experimentado con nuevas técnicas, aumentando las texturas con arena, ceniza o escayola, manchando los lienzos y trabajando con pinturas comerciales y con aerosoles; también han combinado la pintura con fotografías y material impreso para formar collages. La versatilidad de la pintura al óleo ha hecho de ella el mejor medio de expresión para el artista del siglo XX.

 

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